Donderdag om 21:05 uur krijgt AZ tegen Benfica nog minstens negentig minuten de tijd om de halve finale van de Europa League te bereiken. Vorige week ging AZ in eigen huis onderuit met 0-1.

AZ verweerde zich kranig

Het inconsistente en vermoeide AZ verweerde zich kranig in Alkmaar. Op het juiste moment leverden de mannen van Dick Advocaat een van de beste wedstrijden van het seizoen af. Helaas was het niet genoeg om te scoren tegen de koploper van de Portugese competitie.

AZ schoot vijf keer tussen de palen van het Portugese goal, Benfica kwam tot zes accurate doelpogingen. Tevens werden zes schoten van AZ geblokkeerd voordat de keeper er aan te pas kwam, terwijl bij Benfica dat driemaal gebeurde. AZ had iets meer balbezit: 52%.

Man van de match was geen Portugees, maar AZ-middenvelder Celso Ortiz. Hij kwam 93 keer aan de bal, meer dan de rest, en deed nuttige dingen met de bal. Zo was 92% van zijn passes zuiver en kwamen al zijn veertien lange ballen aan op de bestemming. In Benfica zal AZ de felle spirit van Ortiz nodig hebben. Dinsdag sloegen hij, Simon Poulsen en Jeffrey Gouweleeuw een deel van de training over. AZ speelde dit seizoen al 50 officiele wedstrijden en daar bovenop elf oefenpotjes.

Benfica profiteert van brede selectie

Jorge Jesus, trainer van Benfica, heeft een bredere selectie en kan door te rouleren voorkomen dat spelers diep in het rood gaan. “Ik ga niet dezelfde elf als vorige week opstellen”, kondigt hij aan. “Het is mijn gewoonte om tussen de vier en zeven spelers te rouleren. Ik kijk wie er het beste voor staat in de kerngroep van 25 spelers.”

Dick Advocaat houdt vast aan basisteam

Advocaat zal om tactische en personele redenen vasthouden aan zijn reguliere basisteam. “We gaan niet net als in Moskou met een extra verdediger spelen”, verklapt hij. “Benfica is Europese top, maar in voetbal is alles mogelijk. Het belangrijkste zal zijn dat we veel mensen rond de bal hebben. Want de spelers van Benfica zijn allemaal handige jongens.Als we compact spelen, kunnen we het elke ploeg lastig maken. Misschien onderschat Benfica ons wel. Als we dan een geniepige goal maken, is het meteen een wedstrijd.”

Benfica is thuis onverslaanbaar

Benfica is in de nationale competitie Liga Sagres al 25 duels na elkaar ongeslagen. De vorige zeven thuiswedstrijden leverden alleen maar overwinningen op. Van de dertien thuiswedstrijden won de club er elf en tweemaal werd het een gelijkspel, terwijl er slechts vijf tegengoals vielen.

Nicolas Gaitán en Maxi Pereira van Benfica zijn geschorst. AZ-aanvaller Roy Beerens lijkt ondanks een verzwikte enkel net op tijd gerevalideerd te zijn voor deze return.