Donderdag om 20:45 uur voetbalt Italië in Bari tegen Nederland. Voor beide landen is het de eerste wedstrijd sinds het WK 2014, waarop Italië in de groepsfase strandde en Oranje eindigde als nummer drie.

Zal Louis van Gaal al een paar keer ontwaakt zijn met knallende koppijn en de martelende gedachte, dat hij niet op had moesten stappen bij Oranje? Het Nederlands Elftal zal zich in de komende anderhalf jaar moeiteloos plaatsen voor het EK 2016. Aangezien het aanstaande EK uit 32 deelnemers bestaat in plaats van 24, wordt het makkelijker om een startbewijs bij elkaar te voetballen. Maar Van Gaal wilde in de Premier League werken en bungelt nu met Manchester United met twee punten uit drie duels onderaan de ranglijst.

Guus Hiddink nam de vacature van bondscoach gaarne aan en begint vanavond aan zijn tweede periode in die positie. In 1995 debuteerde hij met een 1-0 tegen Frankrijk. Waar Van Gaal graag de confrontatie opzoekt en ruzie maakt met journalisten, om de interne cohesie bij Oranje te bevorderen, daar is Hiddink aimabel en benaderbaar. Wel heeft Hiddink de gewoonte van zijn voorganger overgenomen, om bij onbelangrijke wedstrijden de opstelling snel prijs te geven.

Italië tegen Nederland: veel spelers absent voor Oranje

Daardoor weet nu ook Antonio Conte, bondscoach van de Azzurri, dat Nederland zijn vertrouwde 4-3-3 formatie weer gaat oppikken. Op het WK forceerde Van Gaal zijn mannen in 5-3-2 en 3-5-2 opstellingen, wat vaak ten koste ging van de offensieve daadkracht. Ook handhaaft Hiddink het werkpaard Dirk Kuyt. Enkele spelers zijn vanwege fysieke redenen absent, zoals Ron Vlaar, Arjen Robben, Jordy Clasie, Klaas-Jan Huntelaar en Rafael van der Vaart.

Conte kreeg van Andrea Pirlo te horen dat hij niet meer beschikbaar is voor het Italiaanse Elftal. Giorgio Chiellini speelt waarschijnlijk niet mee en Mario Balotelli is niet eens opgeroepen. Conte verliet Juventus, waarmee hij kampioen van Italië werd, om eindelijk eens de Azzuri te leiden. De 21-jarige spits Stephan El Shaarawy van AC Milan wordt in de aanval gesteund door Ciro Immobile van Borussia Dortmund.

Beide landen mogen zesmaal wisselen en dat verhoogt de kans dat Erik Pieters voor het eerst sinds lente 2012 weer in Oranje speelt. Bij de Italianen krijgt Simone Zaza (Sassuolo) misschien voor het eerst speelminuten voor zijn land.

Opstelling Italië tegen Nederland:

Doel: Jasper Cillessen
Verdediging: Daryl Janmaat, Stefan de Vrij, Bruno Martins Indi en Daley Blind;
Middenveld: Georginio Wijnaldum, Nigel de Jong en Wesley Sneijder
Aanval: Dirk Kuijt, Robin van Persie en Jeremain Lens.