Hij leek op het WK 2014 veroordeeld te zijn tot knarsetandend toekijken vanaf de bank, maar Dirk Kuijt is in de afgelopen drie WK-duels uitgegroeid tot de stiekeme held van Oranje. Arjen Robben is de luidruchtige en alom bejubelde held, maar na het uitvallen van Nigel de Jong en de mindere optredens van Robin van Persie zijn de invloed en het belang van Kuijt alleen maar toegenomen.

Dirk Kuyt in Hoenderloo

Kuyt voegde zich begin mei braaf bij het trainingskamp van Louis van Gaal in Hoenderloo. Op 9 mei had hij zijn laatste wedstrijd gespeeld bij Fenerbahce, waarmee de aanvaller kampioen werd van Turkije. Toen het WK 2014 begon voor Oranje met het krankzinnige duel tegen Spanje (1-5), zat de 33-jarige Kuijt op de bank. Ook tegen Australië hoefde de voormalige Feyenoorder zich niet warm te gaan lopen voor een invalbeurt.

Linksback in Oranje

Maar vanaf de derde partij, tegen Chili, kwam de immer loyale en werklustige Kuijt weer in beeld. Vanwege enkele blessures en pijntjes besloot Van Gaal om Kuijt op een voor hem onbekende plek te zetten: linksback. Maar zo onbekend bleek die positie niet te zijn. Al in Hoenderloo had Van Gaal de Katwijker ingefluisterd, dat hij hem wilde omturnen tot links- en rechtsback. Kuijt protesteerde niet, stroopte de mouwen op en gaf alles wat hij in zich had. Hij deed zijn verdedigende arbeid en schiep ook twee kansen voor medespelers.

Kramp

Ook in de achtste finale tegen Mexico mocht het werkpaard weer opdraven als back. Ondanks de krampaanvallen die hij te verwerken kreeg tegen Chili, maakte Kuijt in de hitte van Fortaleza weer vele kilometers. Terwijl de meeste Nederlandse spelers liever stil stonden of droomden over verkoelende ijsjes, zorgde Kuijt nog voor enige dynamiek. Na de tegengoal verschoof Van Gaal hem naar de rechterkant, wat Kuijt uiteraard zonder morren uitvoerde. Eénmansleger Kuijt deed het allemaal: pressen, meters maken, de bal naar voren brengen en energie overbrengen aan anderen.

Costa Rica

Tegen Costa Rica moest Kuijt nog eens 126 minuten aan de bak. Van zijn passes kwam 88% op de plek van bestemming aan en daarnaast won hij 71% van de luchtduels die hij aanging. En niet te vergeten: hij benutte zijn penalty in de shoot out. Nadat Krul de vijfde penalty van Costa Rica had gered, was Kuijt de eerste om in diens armen te springen. Kuijt is alomtegenwoordig, ook al wordt hij niet altijd opgemerkt.