Sinds begin december, toen het speelschema werd afgerond, wordt afgeteld naar Brazilië versus Kroatië, de openingswedstrijd van het WK 2014 om 22:00 uur te Sao Paulo. Het gastland gaat op voor misschien zijn zesde mondiale titel, terwijl de Kroaten hopen minstens zo ver te komen als in 1998, toen het schip pas strandde in de halve finale.

Brazilië versus Kroatië

De Braziliaanse “Goddelijke Kanaries” en de Kroatische “Vatreni” (de vurigen) spelen de eerste van de 64 partijen op dit Werldkampioenschap Voetbal. Tot twee weken geleden was Luiz Felipe Scolari, de bondscoach van het gastland, vastberaden de zelfde basis te kiezen die vorig jaar de Confederations Cup won. Maar er zijn twijfels gerezen bij “Big Phil”. Willian van Chelsea lijkt zich in de basis gespeeld te hebben en dat zou ten koste gaan van Oscar, die een vermoeide indruk maakte in de friendlies tegen Panama en Servië. En Fernandinho klopt ook op de deur, al lijkt Scolari wel vast te houden aan Luiz Gustavo en Paulinho.

Mario Mandzukic ontbreekt

Niko Kovac, coach van de Kroaten, is niet loslippig over zijn basisteam. Danijel Pranjic is in elk geval uitgeschakeld via een blessure, waardoor er geen adequate linksback opgesteld kan worden. Vrsaljko, die rechtsbenig is, zal vermoedelijk op die positie verschijnen. Ook spits Mario Mandzukic van Bayern Munchen ontbreekt. De geschorste spits wordt, afgaande op de trainingen, vervangen door Eduardo. Op het middenveld kan Kovac niet heen om de sterren Luka Modrić en Ivan Rakitić, die beide een Europese titel wonnen. De een met Real Madrid, de ander met Sevilla.

Vorm van Brazilië en Kroatië

Brazilië won vijftien van zijn zestien vorige matches en incasseerden in die periode zes tegengoals. Kanttekening is dat het vooral vriendschappelijke duels betrof, onder meer tegen Australië, Zambia en Honduras. Maar de reeks bevat ook de zegetocht in de Confederations Cup in eigen land.

Bij Kroatië werd in oktober 2013 coach Igor Stimac vervangen door Kovac. Van de laatste vijf duels zijn er drie gewonnen (thuis tegen Ijsland en Mali, in Brazilië tegen Australië) en er twee gelijk gespeeld (uit tegen Ijsland en Zwitserland). De Kroaten speelden in de laatste twee gewonnen partijen in een traag tempo en hadden moeite met het penetreren van het strafschopgebied.

Belangrijkste spelers: Neymar en Luka Modric

De 22-jarige Neymar presenteerde zich in de zomer van 2013 aan de wereld door in de openingswedstrijd van de Confederations Cup te scoren met een prachtige volley. Zijn eerste seizoen bij Barcelona was geen mislukking maar ook weer niet heel spectaculair. Maar iedereen weet, of vreest, dat Neymar met een enkele rush en passeerbeweging een duel open kan breken.

Luka Modric is de hoeksteen van het Kroatische middenveld. Ook bij Real Madrid zorg hij voor dynamiek en verbindt hij de voorste met de achterste linies. Van hem wordt verwacht dat hij het strijdplan, de dynamiek en het tempo van Kroatië bepaalt. Maar hij staat er niet alleen voor. Het middenveld van de Kroaten hoort tot de beste ter wereld. Luka Modrić, Ivan Rakitić, Mateo Kovačić en Ivan Perišić kunnen de bal langdurig in het team houden. Als verdediger Dani Alves en Marcelo van Brazilië naar voren rennen, heeft het Kroatische middenveld de kwaliteit in huis om de ruimte achter de backs te benutten via een secure steekpass.

Voorspelling

Er zijn eenvoudigere tegenstanders voor het gastland denkbaar dan Kroatië. Dan zijn er nog zaken als de enorme druk en verwachtingen, een zekere reserve omdat het toernooi nog lang duurt, de hitte. We voorspellen een zuinige 1-0.

Lees hier tien statistieken over dit duel.