Vanavond spelen vier Nederlandse clubs de heenwedstrijd in de vierde (en laatste) voorronde van de Europa League. Allemaal treffen ze Oost-Europese tegenstanders. De meest onaangename trip wordt gemaakt door Feyenoord, dat naar Kiev in het hart van het door oorlog geplaagde Oekraïne moet vliegen.

Qarabag – FC Twente (18:00 uur)

Twente speelt uit tegen Qarabag uit Azerbeidzjan, vorig seizoen derde in de nationale competitie. De spelers met de meeste waarde bij Qarabag zijn Brazilianen. Maar iedereen begrijpt dat de eerste en tweede garnituur Braziliaanse voetballers elders terecht komt dan in Azerbeidzjan. Van de vijf spelers die veel interlands hebben gespeeld, komen er dier uit Azerbeidzjan, waaronder Rashad Sadygov die al 91 keer het nationale shirt mocht dragen. Spits Vugar Nadyrov was reeds 51 keer present in het team van Azerbeidzjan.

John van Loen, hoofd van de jeugdopleiding van Qarabag, geeft zijn inschatting van het duel. “Ik vind het echt onbegrijpelijk dat Twente pas woensdag is aangekomen in Bakoe. Als je hier eenmaal naar buiten stapt, krijg je een enorme klap in je gezicht van de hitte. Ik denk dat Qarabag vanavond wint. Bij Europese wedstrijden is het hier een gekkenhuis.”

PSV – Sjachtor Soligorsk (18:45 uur)

De Eindhovense club zal alles op alles zetten om thuis een veilige marge te scheppen, zodat de vermoeiende reis naar Wit-Rusland een formaliteit wordt. Sjachtor werd in 2013 kampioen van het land en in de huidige editie met nog één duel te gaan op de vierde plaats.

PSV-trainer Phillip Cocu beseft dat de anonimiteit van Sjachtor nog niet betekent dat de selectie uit een stel prutsers bestaat. “Vorig jaar maakten we dat mee tegen Odessa uit Oekraine en tegen Ludogorets uit Bulgarije”, brengt hij in herinnering. “Wij komen met allemaal talenten van rond de twintig jaar en zij met allemaal volwassen mannen. Die talenten kunnen technisch en tactisch dan in theorie wel beter zijn, talent is ook grillig en daar waren wij vorig jaar natuurlijk het schoolvoorbeeld van.”

Zorya – Feyenoord (19:45 uur)

De Rotterdammers spelen niet in de thuisstad van Zorya, Luhansk, maar in hoofdstad Kiev, waar het aanmerkelijk rustiger en veiliger is dan in het Oosten van Oekraïne. Circa honderd durven het aan om met Feyenoord mee te reizen naar het stadion Valeri Lobanovski. In totaal zullen er rond de 200 mensen in het stadion zitten.

Zorya werd slechts zevende in de landelijke competitie en plaatste zich daarmee niet voor Europese toernooien. Omdat nummer zes Metallurg Donetsk door de UEFA is uitgesloten vanwege financiele malversaties, stroomde Zorya alsnog in de tweede voorronde in. De club schakelde Laci uit Albanië en Molde uit Noorwegen uit.

“Ik heb vorige week thuis een wedstrijd van Zorya bekeken en het is absoluut geen slechte ploeg”, zegt Lex Immers. “Ze zijn fysiek sterk en deden me in dat opzicht denken aan Kuban Krasnodar, onze tegenstander van vorig jaar.”

PEC Zwolle – Sparta Praag (20:00)

De fans moesten lang wachten, maar PEC Zwolle maakt vanavond eindelijk zijn Europese debuut. De tegenstander is de kampioen van Tsjechië, die tevens vorig seizoen de beker won. Zwolle heeft echter zijn eigen Tsjechiche wapen: spits Tomáš Necid. Joost Broerse is geschorst.

Praag heeft een handjevol jonge Tsjechische internationals in de gelederen, zoals Joses Husbauer, Ladislav Krejci en Pavel Kaderabek.