Donderdag om 21:05 begint AZ aan de kwart finale in de Europa League tegen Benfica. Het is voor de tiende keer in de afgelopen vier jaar, dat AZ een Europese kwart finale speelt.

Benfica begon in Champions League

Eerder dit seizoen mocht Benfica het proberen in de Champions League. De huidige koploper van de Portugese competitie kon het niet bolwerken in een groep met Anderlecht, Paris Saint-Germain en Olympiakos. Vervolgens vloeide Benfica af naar de Europa League, waarin het in de knock-out fase PAOK en Tottenham uitschakelde. Benfica won drie van die vier wedstrijden en speelde éénmaal gelijk.

AZ begon in voorrondes Europa League

AZ moest al in augustus 2013 aan de bak in de voorrondes voor de Europa League. Bijna ging het mis tegen het Griekse Atromitos, dat in Alkmaar met 0-2 won maar thuis al met 3-1 klop kreeg. In de groepsfase deed AZ het uitstekend en bleef de club ongeslagen. Ook de tweeluiken tegen Liberec en Anzhi kwam AZ zonder nederlagen door.

Jan Wuytens ontbreekt bij AZ vanwege een schorsing, Nick Viergever schuift daarom in de verdediging door naar het centrum en Simon Poulsen neemt de vacante plek op linksachter in. Bij Benfica is Ernzo Perez geschorst terwijl verdediger Silvio zijn straf heeft uitgezeten.

 AZ is afhankelijk van Aron Johannson, Gudelj en Mattias Johannson

Hoe kan AZ de dubbele confrontatie met Benfica overleven? Veel hangt af van de spits Aron Jóhannsson. De IJslandse Amerikaan heeft dit seizoen, in alle competities bij elkaar opgeteld, al 25 goals gemaakt. Daarvan viel er slechts één in de Europa League en ook nog via een penalty. Nemanja Gudelj zal zoals gebruikelijk moeten zwoegen en stofzuigen op het middenveld en misschien kan de Zweedse rechtsback Mattias Johannson een paar aanvallen opzetten.

Het zal gaan om efficiëntie en rendement, want AZ kan Benfica natuurlijk niet overdonderen en in een hoek drukken. Sowieso scoort AZ erg weinig in Europa: in acht van de tien duels dit seizoen werd er hoogstens één goal gemaakt.  “Ik ben van mening dat Nederlandse clubs veel te weinig uit die Europa Cup halen”, zegt Simon Poulsen van AZ. “Ze zijn goed in positiespel en creëren altijd genoeg kansen, maar op het eind blijkt dat ze te veel weggeven achterin.”

Pierre van Hooijdonk: zware loting

Pierre van Hooijdonk, tegenwoordig analist en vroeger speler van onder meer Benfica, schat de Portugese competitie hoog in. “Als Porto en Benfica in de Eredivisie uitkomen, zouden ze één en twee zijn geworden. Het is een loodzware loting. Maar als je de juiste momenten pakt, kun je ook een kwalitatief beter team verslaan. Dat is het mooie aan twee wedstrijden: er liggen altijd kansen. AZ is een voetballende ploeg. Het voordeel daarvan is dat je altijd een paar kansen creëert.”