AZ – Athletic Bilbao Europa League. Een mooie, maar tegelijkertijd loodzwaar affiche staat voor de deur voor AZ. De Alkmaarders krijgen vanavond hoog bezoek van Athletic Bilbao, een subtopper uit de Spaanse Primera División.

Niet lang geleden, in de strijd om de Spaanse Super Cup, maakte Athletic korte metten met het FC Barcelona van Lionel Messi, Luis Suarez en Neymar. De club uit Baskenland was met maar liefst 4-0 te sterk voor de Catalaanse grootmacht. Nu moet de ploeg van trainer Ernesto Valverde dus een bezoek brengen aan het AFAS Stadion in Alkmaar. Met spelers als Raúl Garcia, Aduriz, Muniaín en Unai López beschikt Athletic over veel kwaliteit. AZ zal aan de bak moeten.

AZ – Athletic Bilbao

“Toen we de loting met elkaar bekeken, zeiden we dat Athletic Bilbao de favoriet zou zijn in deze groep”, blikte AZ-coach John van den Brom vooruit op de clubwebsite van AZ. “Daar denken we niet anders over omdat ze in de Spaanse competitie wisselvallig presteren. Tegen Augsburg heeft Bilbao een goede wedstrijd gespeeld waarin werd gewonnen. Het is in alle opzichten een goede tegenstander met veel ervaring en individueel goede spelers. En ze hebben niet zo lang geleden FC Barcelona van de mat getikt…”

AZ moet topprestatie leveren tegen Athletic Bilbao

AZ verloor de eerste Europa League-wedstrijd met 3-2 bij Partizan Belgrado en heeft dus een goed resultaat nodig. “Wij moeten donderdag als team een topprestatie leveren om Athletic te kunnen verslaan. We hebben een goed gevoel en vertrouwen overgehouden aan de winst op Heracles (3-1 winst, red). Het elftal staat en de manier van spelen slaat aan. We willen de lijn doortrekken die we hebben ingezet. Het zou ongeloofwaardig zijn om nu alles weer om te gooien. Hoe meer vastigheid en vertrouwen ik een ploeg geef, hoe meer ik dat van de spelers terugkrijg.”

Athletic-coach Valverde liet op de persconferentie weten dat hij Athletic wat in wil laten graven, omdat AZ graag aanvallend voetbal speelt. “Het is een gevaarlijke ploeg die ons met spelers als Muamer Tankovic, Vincent Janssen, Dabney dos Santos en een inschuivende Markus Henriksen zeker pijn kan doen. Wij gaan morgen dan ook geslotener spelen”, aldus de coach. “We hebben weinig technische spelers die van achteruit onze spitsen kunnen aanspelen, maar we zijn wel fysiek sterk. Zeker voorin met Aritz Aduriz en Raul Garcia. Wij moeten de kansen die we krijgen afmaken.”

Programma Europa League

Donderdag 1 oktober
19.00 uur: Rosenberg BK – Dnjepr Dnjepropetrovsk
19.00 uur: Lazio – Saint-Etienne
19.00 uur: Besiktas – Sporting Lissabon
19.00 uur: Lokomotiv Moskou – Skënderbeu Korçë
19.00 uur: Belenenses – Fiorentina
19.00 uur: FC Basel – Lech Poznan
19.00 uur: Qarabağ – Anderlecht
19.00 uur: Monaco – Tottenham Hotspur
19.00 uur: Sparta Praag – APOEL Nicosia
19.00 uur: Schalke 04 – Asteras Tripolis
19.00 uur: FC Augsburg – Partizan Belgrado
19.00 uur: AZ – Athletic Bilbao
21.05 uur: Celtic – Fenerbahce
21.05 uur: Molde – Ajax
21.05 uur: Rubin Kazan – Bordeaux
21.05 uur: Liverpool – FC Sion
21.05 uur: Krasnodar – Qabala
21.05 uur: PAOK Saloniki – Borussia Dortmund
21.05 uur: Club Brugge – FC Midtjylland
21.05 uur: Legia Warschau – Napoli
21.05 uur: Dinamo Minsk – Rapid Wien
21.05 uur: Villarreal – Viktoria Plzen
21.05 uur: Olympique Marseille – Slovan Liberec
21.05 uur: Sporting Braga – FC Groningen