Real Madrid – Liverpool. De Koninklijke heeft zijn troon weer ingenomen. Real Madrid, titelverdediger in de Champions League, is ongenaakbaar in Europa en in Spanje. Liverpool heeft gegronde redenen om Real Madrid te vrezen, maar doet dat niet.

Gareth Bale terug bij doelpuntenmachine Real Madrid

Het seizoen van Real Madrid begon slecht met verlies in de Spaanse Supercup en twee snelle nederlagen in de Primera División. Maar daarna kreeg Carlo Ancelotti zijn ploeg van supersterren weer op de rit. Een reeks van elf zeges op rij in Europa en Spanje met 46 goals voor en 7 tegen is een reeks om U tegen te zeggen. Één overwinning in de Champions League is nu genoeg om al na vier duels zeker te zijn van de volgende ronde en waarschijnlijk groepswinst.

En dan heeft Ancelotti ook nog eens de beschikking over al zijn sterren. Want ‘de man van 100 miljoen’ Gareth Bale is hersteld van zijn spierblessure die hij begin oktober opliep. Met spelers als Karim Benzema, James Rodriguez, Luka Modric en Isco kan Ancelotti opteren om Bale nog rust te geven. “De vraag is of je een speler die net terugkeert van een blessure meteen vanaf het begin wilt laten spelen”, bevestigt hij. “Het gaat in elk geval wel goed met Bale.”

Liverpool kan punt goed gebruiken in Champions League

Na vijf jaar is Liverpool weer terug op het allerhoogste Europese niveau. De vijfvoudig winnaar heeft pas drie punten uit drie wedstrijden, maar datzelfde geldt voor Ludogorets en FC Basel. The Reds hebben plaatsing voor de volgende ronde dus in eigen handen. Een resultaat in Bernabéu kan net dat voordeel geven op de twee concurrenten voor de tweede plek. Op het eigen Anfield Road verloor Liverpool met 3-0, maar trainer Brendan Rodgers zag die wedstrijd vooral als een sneeuwbaleffect. “We gaven een doelpunt weg en dat sterkte Real in het zelfvertrouwen.”

De laatste twee duels in de Premier League leverden Liverpool slechts één punt op door een 0-0 tegen Hull City en 1-0 verlies bij Newcastle United. De enige ‘grote club’ waarvan Liverpool dit seizoen wist te winnen, is Tottenham Hotspur. Rodgers durft in aanloop naar deze wedstrijd toch met grootspraak te komen. “Ik denk dat we hebben laten zien dat we tegenstanders pijn kunnen doen en dat is precies het plan tegen Real Madrid.”

Rodgers moet dan nog wel zijn best doen om zijn spelers gefocust te houden. De risicovolle aankoop van Mario Balotelli lijkt voorlopig in Rodgers’ gezicht te ontploffen. Want ‘niet zo Super Mario’ kan bij Liverpool nauwelijks het doel vinden. Alleen in de League Cup tegen Swansea City en het eerste Champions League-duel met Ludogorets wist hij te scoren. En bovenop die zorgen heeft clubicoon Steven Gerrard ook nog eens aangegeven volgend jaar misschien niet meer bij zijn geliefde club te voetballen, nu onder meer zijn salaris dreigt te worden gekort. Rodgers en Liverpool moeten toch hopen op een enorme stunt tegen Real Madrid.