Op zaterdag 24 mei staat Atletico Madrid in de finale van de Champions League tegenover Real Madrid. Laatstgenoemde streeft naar “La Decima”, de tiende Europa Cup in zijn geschiedenis. Atletico Madrid heeft sinds 1974 geen finaleplaats meer afgedwongen in de belangrijkste Europese clubcompetitie.

Seizoen van de underdogs

Dit kan het seizoen van de underdogs worden. Liverpool werd aan het begin van de Engelse competitie niet als serieuze titelkandidaat gezien. Pas een paar duels voor het einde van de Premier League werden “the Reds” ingehaald door Manchester Cindy. Bij Atletico Madrid dreigde een soortgelijk scenario bewaarheid te worden. Afgelopen weekend ging “Atleti” uit onderuit tegen Levante (2-0). Achtervolgers Barcelona en Real Madrid verzuimden voluit te profiteren en speelden beide gelijk. Daardoor maakt Atletico volop kans op de dubbel: landskampioen worden en de Champions League winnen.

Atletico Madrid doorbreekt duopolie Barcelona en Real Madrid

De speelstijl van Atletico Madrid is niet enorm attractief, wel is het verfrissend dat de club het duopolie van Barelona en Real Madrid doorbreekt. Vorig jaar zette Atleti de toon in de finale van de Spaanse beker, de Copa del Rey, waarin Real Madrid werd verslagen. Het was voor het eerst in 25 onderlinge duels, gespeeld in een periode van 14 jaar, dat de grote Madrileense broer werd geklopt. Het nieuwe, huidige seizoen werd begonnen met een nieuwe overwinning op Real Madrid. Vervolgens bleef Atleti ook in latere duels tegen Barca en Real ongeslagen.

Ook in de Champions League lacht het succes de ploeg van trainer Diego Simeone vooralsnog toe. Van de Europese topclubs heeft Atletico een van de smalste selecties. Toch lukte het om op weg naar de final af te rekenen met de beste clubs uit Rusland, Portugal, Italië en Spanje.

Budget Atleti is 120 miljoen Euro

De huidige piekperiode is ontstaan ondanks het mismanagement en de financiële problemen die Atletico al jaren plagen. De spelers nemen het op tegen clubs met een budget van ruim 500 miljoen euro, terwijl Atleti het moet doen met 120 miljoen per jaar. En van dat budget wordt 14% gespendeerd aan rente op lonen en nog niet betaalde fiscale verplichtingen. De schuld van Atleti bedraagt waarschijnlijk meer dan 500 miljoen euro. De inkomsten die de zegetocht door Europa opleveren zijn broodnodig voor de toekomst van Atletico. Mocht de finale worden gewonnen, dan stroomt er circa 40 miljoen euro aan prijzengeld binnen. Met dat geld kan de selectie in tact worden gehouden voor komend seizoen.

Torres, Aguero en Falcao werden weggekocht

Arme clubs raken hun beste spelers kwijt aan rijke club. Nederlandse clubs weten er alles van. Ajax begint elke zomer opnieuw met het bouwen van een solide basiselftal en mag soms in de winterstop weer nieuwe gaten opvullen. Bij Atletico was het de laatste jaren niet anders. In 2012 moest de Argentijn Sergio Aguero worden verkocht. Hij verkastte naar de Engelse Premier League, waar clubs onbekommerd smijten met geld.

Vorig jaar werd de Colombiaanse goalgetter Radamel Falcao afgestaan aan AS Monaco. Sportief gezien stelt Monaco minder voor dan Atletico, maar een rijke suikeroom met miljarden oliedollars in zijn bezit hielp Monaco met de transfersom van 60 miljoen euro. Terwijl Atletico Falcao zag gaan, die de club aan de Europa League had geholpen, versterkten Barca en Real Madrid zich met Neymar en Gareth Bale.

Atletico vangt de transferklappen op door slim te scouten en door te zorgen voor een prima jeugdopleiding. Fernando Torres, nu spelend voor Chelsea, is een van de producten van Atletico`s jeugdacademie. Zijn band met Atletico is nog zo sterk, dat hij na zijn doelpunt in de halve finale van de CL tegen zijn oude club, weigerde om uitbundig te juichen.

Oliver Torres

Eén van de nieuwe talenten van Atletico is Oliver Torres. Hij is momenteel uitgeleend aan Villareal. Zijn manier van spelen doet denken aan Xavi van Barcelona, aangezien hij op het middenveld het speltempo bepaalt en constant op zoek is naar sluwe steekpasses. De jonge Torres kwam al uit voor Spanje onder de 19 jaar, U20 en U21. Twee jaar geleden won hij met Spanje U19 het EK.

Diego Simeone

Trainer Diego Simeone heeft zich met zijn opbouwwerkzaamheden bij Atletico stevig gemanifesteerd. De Argentijn hoort nu al qua reputatie en aura thuis in een lijstje met Jose Mourinho, Jurgen Klopp en Pep Guardiola. Hij begon in december 2011 en transformeerde Atletico binnen 2,5 jaar van een onderpresterende club naar een prijswinnende club. Twee jaar geleden werd de Europa League gewonnen dankzij een klinkende 3-0 op landgenoot Athletic Bilbao. Vervolgens werd in de zomer van 2012 de Europese Super Cup gewonnen ten koste van Chelsea. Vorig seizoen werd afgesloten met de derde plaats in de Primera Division, de beste klassering sinds 1996.

Laten we Atletico Madrid omarmen

In drie seizoenen werkte Simeone zijn club omhoog van Spaanse middenmoter naar de Europese top. En dat met een fractie van de middelen die zijn collega`s bij geldverslindende topclubs hebben. De drie andere halve finalisten in de Champions League, Real Madrid, Bayern Munchen en Chelsea, behoren tot de tien best betalende clubs ter wereld. Niet alleen in het voetbal, maar in de hele sportwereld. Toch heeft Atletico Madrid een plek in de finale geboekt. Ongeslagen. Laten we daarom Atleti omarmen, als blijk van waardering voor de onvoorspelbaarheid van sport.