Voetbal, Champions League. Vanavond om 20.45 uur voetbalt FC Barcelona in de achtste finale van de Champions League tegen Manchester City. Lionel Messi moet namens Barcelona het verschil maken tegen de vice-kampioen van Engeland. Barcelona won de heenwedstrijd met 0-2.

Extraatje

Barcelona staat met nog elf duels te gaan derde in de Spaanse competitie, de Primera Division. De achterstand op koploper Real Madrid bedraagt vier punten. Beroerd is dat uiteraard niet, maar Barcelona heeft in de afgelopen jaren de lat zo hoog gelegd, dat dit kleine stapje terug aanvoelt als een definitieve achteruitgang. “We missen dat extraatje dat van ons FC Barcelona maakt”, erkent trainer Tata Martino. 

En dat extraatje is natuurlijk de Argentijn Lionel Messi, de koning van de dribbel en de meester van het afronden. Zodra Messi binnen de lijnen verschijnt is hij constant dreigend en geeft hij verdedigers van de opponent knikkende knietjes. Het probleem is dat hij dit seizoen regelmatig ontbreekt. In de Spaanse competitie startte hij 18 van de 27 keer in de basis. In de Champions League was hij er vier van de zeven keer bij.

Conditie

De zesentwintigjarige aanvaller wordt bovendien minder vaak aangespeeld door zijn teamgenoten. Drie seizoenen geleden kreeg hij bijvoorbeeld gemiddeld 66 keer per duel de bal toegespeeld. Dit seizoen gebeurt dat 51 keer per duel. In de absentie van Messi heeft het team alternatieve speelwijzes bedacht. Zodra Messi wel present is, wordt hij daardoor niet meer zoveel als voorheen bij het spel betrokken.  Met het wereldkampioenschap op komst, zal Messi zich inspannen om in fysieke topconditie te raken. En ook een Messi op halve kracht is dodelijk in en rond het vijandelijke strafschopgebied.

Geen verkoop

Barcelona heeft zijn wonderkind hard nodig en andersom heeft hij zijn liefde voor en trouw aan de club geuit. Teamgenoot Xavi helpt daarom Manchester City uit de droom, want die club denkt met een grote zak geld Messi naar Engeland te kunnen krijgen. “Er zullen natuurlijk altijd verhalen rondzingen over de beste speler aller tijden, maar Manchester City en de andere teams kunnen het vergeten. Ze zullen Messi nooit contracteren.”