Donderdag vanaf 20:45 uur beginnen AZ en Groningen aan hun jacht op een ticket voor de voorronde van de Europa League. Zondag vindt de return plaats.

AZ speelt 57e duel van het seizoen

Van de Alkmaarse voetballers kun je niet zeggen dat ze lui en passief zijn. Al 56 keer bonden de heren hun kicksen onder voor een match. Slechts vier andere clubs uit de grootste Europese competities hebben dit seizoen vaker gespeeld. Van die 56 duels vonden er natuurlijk 34 plaats in de Nederlandse Eredivisie. AZ eindigde als achtste met 47 punten en een doelsaldo van +4. De laatste zes competitiewedstrijden leidden tot 7 punten.

Groningen won zes laatste competitieduels

Groningen eindigde één plekje boven AZ en haalde vier punten meer. Ook Groningen kwam uit op een doelsaldo van +4. Als een winnaar moet worden aangewezen qua doelsaldo, gaat de prijs naar de Noorderlingen. Zij maakten drie doelpunten meer dan AZ. Wat vorm betreft liet Groningen iedereen zijn hielen zien. De ploeg won namelijk zijn laatste zes competitiewedstrijden.

In de vorige ronde van de play-off was AZ gekoppeld aan Heerenveen en Groningen aan Vitesse. De Alkmaarders kregen in de heenwedstrijd een steun in de rug, toen Heerenveens aanvaller Alfred Finnbogason uitviel met een blessure. De topscorer van de Eredivisie keerde in de return niet terug. AZ won thuis met 3-0 en kon in de uitwedstrijd een 1-0 nederlaag toestaan.

Groningen kreeg het vermoeide en uiteenvallende Vitesse tegenover zich. De geplaagde club uit Arnhem liet zich gedwee naar twee nederlagen spelen (1-0 en 1-4).

Aron Johannsson is hersteld

De Amerikaanse spits Aron Johannsson sluit weer aan bij AZ, nadat hij de confrontatie met Heerenveen miste vanwege enkelklachten. Roy Beerens, Yves de Winter, Denni Avdic, Fernando Lewis en Dirk Marcellis spelen niet mee en kunnen bij elkaar kruipen in de dug-out. Groningen mist Angelo Cijntje, Hilal Ben Moussa, Henk Bos, Nick Bakker, Stefano Magnasco en Krisztián Adorján.

Erwin van der Looi prijst AZ

Erwin van der Looi, trainer van Groningen, geeft een schets van de tegenstander. “AZ kan zich uitstekend op een tegenstander instellen, verschillende systemen hanteren en op resultaat spelen. Daarbij kunnen ze je zelfs in fases van wedstrijden volle bak proberen te overrompelen, om vervolgens weer heel compact te spelen. Dat is knap”, zegt Van der Looi.

Groningen poogt voor de achtste keer via de play-offs een Europees tickets af te dwingen. Twee van de zeven vorige pogingen waren succesvol. AZ haalde bij zijn twee vorige Europese play-offs nul keer de buit binnen, maar deed wel vijf seizoenen op rij mee aan de Europa League. Dit seizoen werd de club pas in de kwart finale gestuit door Benfica, dat hetgisteren in de finale aflegde tegen Sevilla.